Friday, November 18, 2011

Montage #31: World War II / La Deuxième Guerre Mondiale


This montage is no longer be available on Pod-O-Matic. It can be heard or downloaded from the Internet Archive at the following address / Ce montage n'est plus disponible en baladodiffusion Pod-O-Matic. Il peut être téléchargé ou entendu au site Internet Archive à l'adresse suivante:





pcast031 Playlist



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English commentary - le commentaire français suit

Our final montage of this mini-series will now look at music composed around the time of or is inspired by events of World War II. As we did two weeks ago, here is a YouTube clip of "popular music" of the era




Music of the Stage and Screen

William Walton composed the music for the motion picture The First of the Few in May and June of 1942. At the end of 1942 he extracted and arranged the Spitfire Prelude and Fugue. It is a rousing piece of music, full of the energy and sense of heroism you would expect for a war-inspired piece.


Composer John WIlliams served in the USAF from 1952-55, and provided numerous memorable scores to war epics (Saving Private Ryan and Schindler's List come immediately to mind). Both of these Spielberg movies won popular and critical acclaim, but the music WIlliams wrote for the latter film stands out, with its memorable violin laments (originally played by Itzhak Perlman for the film soundtrack).


Richard Rodgers makes our montage twice this week. First, for his setting of Oscar Hammerstein's lyrics in their stage adaptation of the James A. Michener novel Tales of the South Pacific. The chorus I chose, There is Nothing Like a Dame, is one of the most memorable (and funny) songs from the musical.


After the war, Rodgers was approached by the NBC television network to score their epic television documentary Victory at Sea. In that particular case, I must give equal billing and credit to Rodgers' long-time associate and arranger, Robert Russell Bennett, who took short piano themes (twelve of them) and turned them into a mammoth 13-hour score, conducting the NBC Symphony (the same outfit, rebranded the RCA Symphony) was then taken to the studio to record at least two sets of LPs of the music, including a suite (sometimes called the Victory at Sea Symphonic Scennario). The performance I chose, by Sergiu Commissionna and the Houston Symphony, features a handful of the more memorable Rodgers vignettes brilliantly orchestrated by Bennett.


Russian Symphonies


Although there have been several large scale orchestral works that were inspired by moments of the War, the retinue of Soviet composers that were trapped in their homeland during that time stand out as the strongest of the lot. We are fortunate that both of the Soviet giants of the ear, Prokoofiev and Shostakovich, put pen to paper during these difficult circumstances, and delivered the best one-two punch of symphonies (like Nielsen and Sibelius did thirty or so years earlier during the other conflict) that depict  human perseverance and triumph over the inhumanity of war. Prokofiev;s op. 100 symphony and Shostakovich's Leningrad symphony make the montage, with complete YouTube performances embedded here (Prokofiev) and in the French commentary (Shostakovich).





Odes to Tragedy


To complete the montage, two selections that stand as odes to tragedy, sacrifice and the casualties of war: Britten's War Requiem and Penderecki's Tremody for Hiroshima.


In both instances, the music evokes sacrifice and, to some extent, the gratuity of death. Britten's work requires mammoth forces, and uses both the traditional Latin Requiem text and poems in English to make his point. The Sanctus is an especially moving section.


The Penderecki is a modern-sounding work, which in its own acerbic style eloquently makes deplores the loss of innocent lives, "collateral damage" being the PC term, as a result of the first ever use of nuclear warfare in a conflict.


I think you will love this music too.





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Commentaire français



Notre ultime montage dans cette mini-série présente des pièces qui furent composées durant ou inspirées par la Deuxième grande guerre. Pour commencer, voici un tube qui rappellera des souvenirs...




Musique de films et de scène

William Walton composa la trame sonore du film brittanique The First of the Few au printemps de 1942, et en tira une séquence, Spitfire Prelude and Fugue plus tard en 1942. Il s'agît ici d'une pièce typique des films de guerre de l'époque, pleine d'énergie et évoquant courage et héroisme.


John WIlliams fut au service de la USAF entre 1952-55, et cette expérience a sans doute aidé le compositeur dans la créaion de trames sonores mémorables, dont sa trame pour la liste de Schindler, le fameux film de Spielberg qui fut primé par le public et la critique. Ses séquences vibrantes pour violon et orchestre (originalement interprétées par Itzhak Perlman) sont particulièrement éloquentes.




Le compositeur Américain Richard Rodgers, qui se distingue avec deux sélections dans notre montage, a surtout fait carrière sur la scène New-Yorkaise, ayant contribué à un très grand nombre de comédies musicales avec les librettistes Lorenz Hart et Oscar Hammerstein II. Avec ce dernier, il monta une production basée sur un roman d'époque, South Pacific, qui mit en vedette le chanteur d'opéra Enzo Pinza. La sélection chorale que j'ai choisie est plutôt cocasse...


Au début des années 50, le télédiffuseur NBC monta une série de documentaires utilisant des bobines de film produites par la US Navy. Pour cette télésérie, Victory at Sea (trad. Victoire sur mer) on engagea Rodgers et son collaborateur de longue date Robert Russell Bennett (émule de Nadia Boulanger), afin de réaliser la trame sonore. Rodgers proposa une douzaine de vignettes musicales, que Bennett développa en une continuité musicale de 13 heures, qu'il dirigea lui-même (avec la NBC Symphony). Bennett arrangea une suite (souvent appelée Symphonic Scenario) qui est proposée aujourd'hui.



Les symphonies russes de la DGM


En survolant les pièces d'envergures les plus mémorables de l'époque, il est triste de rappeler qu'un grand nombre de compositeurs soviétiques furent contraints de rester en URSS durant le conflit, parmi eux Prokofieff et Chostakovich.


Ces deux compositeurs, à l'instar de Nielsen et Sibelius durant la PGM, ont créé une paire de symphoniues qui par leur envergure et teneur sont des documents vivants, illustrant la grande humanité, la persévérance d'un peuple éprové. J'ai intégré des sélections de l'op. 100 de Prokofieff et de la symphonie Leningrad de Chostakovich dans le montage et également intégré des prestations complètes (clips YouTube) des deux oeuvres dans le commentaire anglais (Prokofieff) et ici (Chostakovich).







Les lamentations


Pour compléter ce commentaire, quelques mots sur deux sélections: War Requiem de Britten et Thrène pour  Hiroshima de Penderecki


Dans les deux cas, nous écoutons des énoncés pacifistes et réprobateurs: dans le cas de Briten, il fait appel au texte Latin du Requiem et y juxtapose des poèmes pacifistes. Le Sanctus est particulièrement touchant.


Le Penderecki, quant à lui, utilise le langage acerbe du néo-clacissisme afin de rappeler la mort quasi gratuite de milliers de Japonais lors de la première déflagration nucléaire.


Bonne écoute!